La supuesta inelasticidad del mercado petrolero

El 2 de agosto de 1990 Irak invadió Kuwait ocasionando que, en cuestión de días, el país dejara de producir 2.5 millones de barriles diarios (MMbd). Casi inmediatamente el precio del petróleo se disparó 76 por ciento. Adelantando el reloj un poco más de 25 años, en abril del presente año, una huelga petrolera en ese mismo país ocasionó que se dejaran de producir 1.5 MMbd. Esa misma semana, disturbios en Venezuela y Nigeria ocasionaron un recorte de 0.2 y 0.4 MMbd respectivamente (en total 2.1 MMbd) y sin embargo, el precio del petróleo sólo subió 3 por ciento[1]. ¿Qué paso? ¿No se supone que el precio del petróleo, obedece leyes de la oferta y la demanda y cualquier ruptura en la cadena activa la volatilidad del precio? Para contestar estas preguntas es necesario descomponer algunos de los factores involucrados.

Movimiento 3

La elasticidad

De acuerdo con la teoría económica, la elasticidad es una medida de la respuesta que ofrece un mercado a cambios en la cantidad de demanda u oferta[2]. En términos algebraicos, la elasticidad se expresa como la división del cambio en porcentaje de la cantidad (ya sea ofertada o demandada), sobre el cambio en porcentaje del precio:

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Inelástico es aquel producto o servicio donde “e” es menor a 1. En el caso del petróleo, éste es muy cercano a 0 porque su consumo es una necesidad y no es tan fácil suplantarlo en el corto plazo. Por ende, el consumidor se ve obligado a pagar un mayor precio. Por ejemplo, como consumidor no vas a cambiar de carro porque ayer subió el precio de la gasolina inesperadamente. En contraste, un producto elástico, dígase manzanas, tendrá un comportamiento diferente, dado que un incremento en el precio hace que se puedas cambiarlas fácilmente por otra fruta.

Conforme pasa el tiempo, aquellos factores que antes eran fijos, ahora son más flexibles, dado que los participantes tienen tiempo de ajustarse a la nueva realidad. Continuando con el ejemplo del carro, a largo plazo sí puedes substituirlo por uno eléctrico. Es por ello que la Asociación Internacional de Economistas Energéticos da un valor promedio para la elasticidad a largo plazo 4 veces mayor al del corto plazo[3].

Elasticidad 3

Tipo de Shocks

En ocasiones el balance de la oferta y la demanda es sacudido abruptamente por factores inesperados. El economista Lutz Kilian clasifica estos “shocks” de la siguiente manera[4]:

  • Shocks a la oferta: son motivados por una falla o sobre-flujo en la disponibilidad física de petróleo crudo. Sin duda, el tipo de shock más común y estudiado en la industria petrolera.
  • Shocks a la demanda: originados por variaciones en el consumo de la población. Según el economista, este tipo de shocks son los menos comunes, ya que las variaciones en el consumo toman tiempo en manifestarse y por ende pierden el factor disruptivo inherente en un shock.
  • Shocks precautorios: aquellos que son impulsados por cambios en la demanda gracias a la incertidumbre sobre su escasez/sobreoferta y por ende, el mercado compra/vende en especulación.

Todos los anteriores pueden ser tanto positivos o negativos, momentáneos o persistentes.

 Los inventarios

inventariosEl último factor a considerar son los inventarios. Muchas compañías y gobiernos mantienen inventarios por varias razones; ya sea por cuestiones de logística (por ejemplo, para mantener refinerías y oleoductos operando a través de distintos ciclos estacionales), especulativas (la variación de los precios puede significar que su venta en el futuro signifique una ganancia) o de seguridad (como colchón ante fluctuaciones inesperadas en la oferta y demanda). Dichos inventarios son un factor crítico a considerar durante cualquier tipo de shock ya que su pronta disponibilidad sirve para absorber interrupciones no planeadas. Como mencionamos, ni la demanda ni la oferta pueden ajustarse fácilmente en corto plazo[5].

En su momento, este rol de amortiguador lo jugaban los países con capacidad excedente, específicamente Arabia Saudita, quien era considerado como el “swing producer”. Pero ahora que la mayoría de los países están bombeando a tope para no perder su cuota de mercado, los inventarios son los que han tomado este papel en la industria.

¿Y cómo se traduce todo esto?

La razón para el aumento del precio del petróleo en 1990 después de los eventos de Kuwait, fue que dos shocks se presentaron al mismo tiempo: Por una parte, la disminución de la producción por el incendio de los campos petroleros, ocasionó un shock a la oferta; por el otro lado, el temor de que la invasión de Irak se propagara hacia Arabia Saudita, produjo un shock especulativo. Mientras que el shock a la demanda causó un declive en los inventarios, el shock especulativo los aumentó y por ende los inventarios no pudieron ayudar. En cuestiones de impacto al precio, el shock especulativo amplificó el efecto del otro, dado que no fue hasta que las tropas iraquís fueron removidas de suelo saudí, que el precio del petróleo volvió a bajar[6].

En comparación, el caso reciente de Kuwait fue sólo un shock a la oferta producido por una huelga que para mayo ya estaba resuelta. Sin importar que el porcentaje de producción removido fuera similar al de 1990[7], el impacto se amortiguó porque hoy la oferta excede a la demanda y tenemos altos inventarios[8]. ¿El resultado? Un comportamiento elástico en los precios del petróleo.

La moraleja de la historia

Como hemos visto, de nada sirve enfocarnos en un solo valor (como la elasticidad) para predecir el impacto de un evento en el futuro. En esta industria todo movimiento brusco es distinto y depende de factores interconectados entre sí. En los últimos dos años hemos tenido un exceso de oferta y los niveles de inventarios más altos de la historia[9] y esto ha hecho que los precios del petróleo se mantengan bajos. No obstante, los disturbios a la oferta no se han limitado a Kuwait, Venezuela y Nigeria. Libia, Argelia y China han bajado su producción, mientras que los incendios forestales en Canadá han cooperado con un tercio de los más de 3 MMdb los que se han removido del mercado últimamente. Esta situación pone la capacidad excedente cerca de un déficit por primera en dos años[10].

Y aunque estas son buenas noticias para quienes vivimos del petróleo ya que el precio del petróleo se encuentra subiendo desde principios del año, la conclusión aquí es que el mercado petrolero puede ser elástico o inelástico. Todo movimiento en el precio es distinto dado que las circunstancias no siempre son las mismas y la estructura económica del mercado se encuentra en constante evolución[11]. En resumen “Ceteris paribus” no aplica, y como mexicanos tenemos que familiarizarnos con estas variaciones del mercado petrolero ya que cuando se liberen los precios de la gasolina podrán llegar a afectarnos.

FIN


 Notas a pie de página 

[1] Reuters – Oil rises as Kuwaiti strike cuts output for third day

[2]  Mankiw, Gregory – Principles of Microeconomics

[3] Hamilton, James D. “Understanding Crude Oil Prices.” The Energy Journal 30, no. 2 (2009): 179-206.

[4] Kilian, Lutz. 2009. “Not All Oil Price Shocks Are Alike: Disentangling Demand and Supply Shocks in the Crude Oil Market.” American Economic Review, 99(3): 1053-69.

[5] Ye, M. Zyren, J. & Shore J. 2003 “Elasticity of Demand for Relative Petroleum Inventory in the Short Run” Atlantic Economic Journal, Vol 31(1): 87-103

[6] Kilian, Lutz. 2010 – The role of inventories and speculative trading

[7] 2.2 % de acuerdo al reporte mensual de la OPEP de Mayo.

[8] Futures Magazine – New all time record high of crude oil inventories continue

[9] Bloomberg – Brimming oil inventories aren’t crashing prices.

[10] Finantial Times – Five things to watch for as oil nears $50 a barrel.

[11] Por ejemplo, en el pasado si subían los niveles de inventarios, normalmente esto significaba precios bajos y ahora lo contrario está pasando.

Agradecimientos especiales al profesor Jean-Pierre Benoit, economista de London Business School, por su ayuda en la investigación de este artículo.



Categorías:Economia, World Oil

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  1. La importancia de los inventarios – Apuntes sobre Energía

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